SANTUARIO ESTELAR: OBSERVACIÓN DE ESTRELLAS EN EL PARQUE NACIONAL GREAT BASIN

Por Cory Munson

El parque nacional de Nevada tiene muchas maravillas naturales. Sus prístinas cavernas, sus bosques de pinos y sus picos nevados atraen a decenas de miles de visitantes cada año a pesar de la ubicación remota del parque. Sin embargo, durante la última década, este tranquilo rincón del estado se ha hecho famoso por otro recurso natural cada vez más raro: su cielo nocturno casi perfecto.

Descubre uno de los mejores lugares para observar las estrellas del país en el Parque Nacional Great Basin.

SANTUARIO DE ESTRELLAS

El Parque Nacional Great Basin tiene uno de los cielos más oscuros y con mayor densidad de estrellas de los 48 estados continentales. El parque incluso fue designado Parque de Cielo Oscuro en 2016, un honor que comparten un poco más de 100 lugares en todo el mundo. Durante el verano, cuando las vistas de la Vía Láctea alcanzan su punto máximo, los cielos del parque cuentan con más de 6000 estrellas (la mitad de las cuales se consideran óptimas para la observación) y la oportunidad de vislumbrar galaxias como Andrómeda y el Triángulo a simple vista.

¿Por qué las vistas del parque son tan espectaculares? Una de las razones es que está situado en pleno desierto, donde el aire contiene poca humedad que impida ver. Pero el factor más importante es que el parque está muy lejos de cualquier fuente de luz significativa.

A vuelo de pájaro, la comunidad más cercana ( Ely ) está a 45 millas y la ciudad grande más próxima (Cedar City, Utah) a 100 millas. Las áreas metropolitanas más cercanas (Las Vegas y Salt Lake City) están a más de 150 millas de distancia, y su resplandor apenas se ve en el horizonte.

MUCHOS DE NOSOTROS PASAMOS MESES, O INLCUSO AÑOS, SIN VER LA VÍA LÁCTEA, RAZÓN POR LA CUAL SANTUARIOS COMO EL PARQUE NACIONAL GREAT BASIN DESEMPEÑAN UN PAPEL ENORME EN LA PRESERVACIÓN Y PRESENTACIÓN DE LOS CIELOS ESTRELLADOS.

Todos, desde los astrónomos aficionados hasta los científicos de la NASA, pueden señalar datos que muestran que los cielos nocturnos están desapareciendo. Casi el 90 por ciento de los estadounidenses viven en una ciudad o cerca de ella. Más ciudades significan más contaminación lumínica, lo que significa menos estrellas.
«La astronomía no fue la razón principal por la que se creó el Parque Nacional Great Basin en 1986», dice Bradley Mills, el principal guardabosques de astronomía. “Era conocido como un lugar oscuro, pero muchos lugares eran oscuros en aquel entonces. Ahora se ha vuelto más especial”.
El envidiable título de Mills conlleva muchas responsabilidades, como organizar programas y capacitar al personal, incluidos cuatro guardabosques estacionales. Sin embargo, su papel favorito es, con diferencia, el de educar al público sobre todo lo relacionado con la astronomía.
Tres veces por semana durante el verano, Mills se presenta ante un público de todas las edades y procedencias en el anfiteatro astronómico del parque. El programa, que comienza alrededor del crepúsculo, comienza con una presentación de diapositivas y una breve conferencia. Luego, 30 minutos más tarde, Mills apaga el proyector y los invitados miran hacia un cielo ahora completamente transformado. Mills describe la experiencia como mágica.
“Algunas personas ni siquiera se ponen de pie. Simplemente se sientan y miran en silencio. Para muchos, ésta es la primera vez que ven la Vía Láctea”, afirma. «Hay algo tan primordial en conectarse con el cielo nocturno».
Durante la siguiente hora, los participantes del programa contemplan a través de telescopios Celestron de 11 pulgadas donados por la Fundación del Parque Nacional Great Basin. Nebulosas, estrellas, planetas, galaxias, la luna: todos están abiertos a la exploración.
“Realmente me encanta cuando tenemos niños y ven por primera vez algo como Saturno y sus anillos, el favorito de los fanáticos. Le preguntarán si están mirando una fotografía”, dice Mills.
El tema favorito de Mills son las galaxias, que considera el vehículo perfecto para demostrar la incomprensible inmensidad del espacio.
«Recuerdo que me quedé impresionado la primera vez que vi la Galaxia Whirlpool», dice. “Es una pequeña mancha (no se puede ver a simple vista), pero en realidad son dos galaxias, una consumiendo a la otra. Imagínate las fuerzas estelares que actúan en tal interacción. La idea de que lo que estamos viendo ocurrió hace millones de años es algo que el cerebro humano no puede comprender”.

CIENTÍFICOS DEL PATIO TRASERO

Cualquier persona que esté mínimamente interesada en observar las estrellas en alta calidad debería viajar a Great Basin. Sin embargo, los guardabosques serían los primeros en decir que el objetivo del parque no es ser un lugar de vacaciones especializado: es inspirar a los visitantes a mirar hacia el cielo en su propio patio trasero.

“No se necesita mucho para ser un astrónomo aficionado”, dice Mills. “Mucha gente piensa que para observar las estrellas hay que comprarse un telescopio caro, pero no es así. Incluso las zonas semirrurales son estupendas para hacer observaciones a simple vista, sobre todo si se utiliza una aplicación de observación de estrellas. El siguiente paso es comprarse unos prismáticos en una tienda de segunda mano. Son muy útiles incluso en lugares con contaminación lumínica, y estará mejor equipado que cualquier humano anterior a Galileo”.

Y, por supuesto, Mills y sus guardabosques estelares quieren que los visitantes vean que un cielo nocturno brillante no tiene por qué ser algo relegado a un parque de cielo oscuro.

“Es posible reducir la contaminación lumínica. Todos podemos hacer pequeñas cosas, como poner un temporizador a las luces exteriores y cerrar las persianas. Animo a la gente a que observe su casa y se pregunte cómo puede mejorar su vecindario. Hay comunidades en las que la gente puede ver la Vía Láctea sin dejar de tener luces”.

Como dice Mills, observar las estrellas es parte de la experiencia humana, probablemente uno de nuestros pasatiempos más antiguos. Estudiar el cielo nocturno es una actividad poderosa y humilde. Nos conecta con nuestros antepasados ​​y nos permite conocer las maravillas de nuestro universo.

PRÁCTICAMENTE SIN CONTAMINACIÓN LUMÍNICA AMBIENTAL (A EXCEPCIÓN DE LAS FUENTES DE LUZ LOCALES ALTAMENTE REGULADAS), EL PARQUE NACIONAL GREAT BASIN OFRECE UNA VISTA DE LOS CIELOS QUE SE HA MANTENIDO PRÁCTICAMENTE INALTERADA DURANTE MILENIOS.

AD ASTRA

Desde los astrónomos aficionados hasta los científicos de la NASA, todos pueden señalar los datos que muestran que los cielos nocturnos están desapareciendo. Casi el 90 por ciento de los estadounidenses vive en una ciudad o cerca de ella. Más ciudades significan más contaminación lumínica, lo que significa menos estrellas.

“La astronomía no fue la razón principal por la que se creó el Parque Nacional de la Gran Cuenca en 1986”, afirma el guardabosques astronómico principal Bradley Mills. “Era conocido como un lugar oscuro, pero muchos lugares lo eran en aquel entonces. Ahora, se ha vuelto más especial”.

El envidiable título de Mills conlleva muchas responsabilidades, como organizar programas y capacitar al personal, incluidos cuatro guardabosques de temporada. Sin embargo, su función favorita, sin duda, es educar al público sobre todo lo relacionado con la astronomía.

ANFITEATRO ASTRONÓMICO DE LA GRAN CUENCA

FESTIVAL DE ASTRONOMÍA DE LA GRAN CUENCA

ESTE FESTIVAL DE TRES DÍAS, APTO PARA TODA LA FAMILIA Y UNO DE LOS PROGRAMAS ASTRONÓMICOS DE MÁS LARGA TRAYECTORIA EN EL SISTEMA DE PARQUES, SE CENTRA EN CELEBRAR LAS ESTRELLAS. LOS CLUBES, ORGANIZACIONES Y ENTUSIASTAS DE LA ASTRONOMÍA INSTALAN DOCENAS DE TELESCOPIOS QUE APUNTAN A UNA VARIEDAD DE OBJETOS CELESTES (INCLUIDOS TELESCOPIOS SEGUROS PARA OBSERVAR EL SOL DURANTE EL DÍA). LOS GUARDABOSQUES ESTÁN DISPONIBLES PARA AYUDAR, PERO EL EMOCIONANTE FIN DE SEMANA ESTÁ A CARGO DE VOLUNTARIOS Y DEL APOYO DEDICADO DE LA COMUNIDAD.

GRADO DE INVESTIGACIÓN

Los telescopios del programa son excelentes para el disfrute de los visitantes, pero la tecnología de búsqueda de estrellas del parque no termina allí. En 2016, se convirtió en el hogar de una instalación de última generación: el Observatorio Great Basin.

El observatorio, financiado casi en su totalidad con donaciones, es el primer observatorio de investigación construido dentro de un parque nacional. Lo mejor de todo es que el telescopio de 27,5 pulgadas se opera de forma remota y está disponible como recurso público.

“Si quieres conseguir tiempo en un observatorio estándar, presentas tu propuesta y tal vez obtengas una respuesta”, explica Mills. “Aquí, la respuesta es casi siempre sí”.

Los programas de grado y posgrado de Nevada y Utah hacen un buen uso del telescopio, pero no son sólo las universidades las que utilizan esta herramienta de alta tecnología. Los estudiantes locales más jóvenes también tienen acceso al telescopio, incluidos los estudiantes de secundaria de Ely, algunos de los cuales ahora tienen sus nombres en artículos científicos publicados.

La próxima vez que desee disfrutar de una vista fascinante de la Vía Láctea, recuerde que en el Parque Nacional Great Basin tendrá algunos de los mejores asientos del lugar.